El verdadero color de Plutón

Hasta hace poco, Plutón era el noveno planeta del sistema solar, después de Neptuno. Pero, además, era el planeta más pequeño.

Y, tras descubrirse más objetos celestes del mismo tamaño y en la misma órbita de Plutón, pasó a la familia de ‘los planetas enanos’ junto con cuerpos como Ceres, Makemake y Eris.

Sin embargo, la fascinación por explorar aquel lejano planeta no se detuvo. Con el lanzamiento de la sonda New Horizons, en 2006, la humanidad pudo apreciar a Plutón y revelar más de sus misteriosos detalles.

El sobrevuelo de la New Horizons en 2015, cuya misión —además de explorar Plutón— era enviar detalles sobre los satélites y asteroides del Cinturón de Kuiper, reveló algo muy importante: ¿de qué color es?

Pues costó averiguarlo, incluso teniendo todas las imágenes enviadas a la Tierra cuando la nave espacial robótica New Horizons hizo el sobrevuelo.

El procesamiento de esos marcos multi-espectrales (con varios espectros de luz) para aproximar lo que vería el ojo humano fue un desafío.

El resultado, publicado tres años después de que New Horizons enviara los datos sin procesar, es la imagen en color verdadero de Plutón con la resolución más alta jamás tomada.

En la imagen puede apreciarse Tombaugh Regio, el accidente geográfico de color claro y con forma de corazón; además se ve Sputnik Planitia, inesperadamente suave, hecha de nitrógeno congelado que llena su lóbulo occidental.

Plutón en color real | Imagen: NASA/JHU/APL/SwRI/Alex Parker

Además, New Horizons descubrió que el planeta enano tiene una superficie sorprendentemente compleja compuesta de muchas regiones que tienen tonos perceptiblemente diferentes.

En resumen, Plutón es mayormente marrón, con gran parte de su color originado por pequeñas cantidades de metano superficial energizado por la luz ultravioleta del Sol.

Con información de NASA / NASA Space Place